今天美国《航空周刊》网站消息称,美国陆军通知美国各直升机厂商,将在2023年展开新一代侦察攻击直升机选型,该刊认为,西科斯基公司正在发展的S-97硬式旋翼,推进尾桨直升机将可能参加,并成为美军下一代侦察/攻击直升机的重要候选。

其实,“侦察/攻击”直升机这个概念,上溯上去应该从美国OH-58D开始算起,和更早的OH-58C或者OH-6这类直升机相比,OH-58D首次在轻型直升机上引入先进的光电系统和“海尔法”反弹导弹,同时兼具了高性能昼夜间侦察和有限打击的能力。相比之下,此前轻型直升机在战场上要么执行炮兵校射、侦察任务,要么扮演“飞行的反坦克导弹发射阵地”角色。虽然以前的轻型反坦克直升机也能用肉眼侦察,而侦察直升机也可以装个机枪之类的武器打几下,但是这和OH-58D这种把强大的攻击能力和侦察能力相结合,而且还与AH-64A“阿帕奇”直升机配合无间的“空中轻骑兵”角色相比,实在还是不一样的。

虽然有桅顶光电,说起来好像很安全,但其实OH-58D说到底是是一种消耗品……毕竟苏联的防空系统也不是吃素的

在那之后,“侦察/攻击”直升机概念也为各国所接受,法国的“虎”式直升机就发展了带有桅顶光电系统的侦察型,日本专门发展了OH-1直升机当然了其火力比较“弱鸡”,虽然看起来像是个攻击直升机的外形,但却带不了重型反坦克导弹。

而中国则发展了直-9WZ,取代之前曾经极少量装备的西方多种轻型直升机,并大大扩大了侦察直升机在我军集团军中的装备规模。而再后来的直-19武装直升机,更是把侦察\火力两者结合在一起,可以说是现阶段比较不错的一种侦察/攻击直升机了。

但美军方面,在OH-58D之后,新的侦察/攻击直升机却遇到障碍。在美军拉姆斯菲尔德2004年砍掉RAH-66“科曼奇”以后,美军一度提出了一个ARH直升机发展方案,搞了一个ARH-70,给它装上了一套不逊于RAH-66的信息化系统,但仍被嫌太贵,后来又计划搞OH-58F,把简化版的这套系统装上OH-58。

但最后,美军还是决定,反正他们要采购更多的AH-64E,那么早期装备的AH-64A来承担侦察/攻击任务也完全可以嘛……于是,他们就这么干了。

至于未来,就是我们上面提到的,2023年招标的FARA(未来攻击侦察飞机)了——这次都不提“直升机”这个概念了。

其实我们应该回过头去看OH-58D的诞生背景——在当时,美军强调用“阿帕奇”直升机对付苏联坦克集群,但苏军的野战防空系统也不是吃素的,70年代有ZSU-23-4、针-10“(SA-13)、9K35 “黄蜂”(SA-8),到了80年代更是进化到通古斯卡“弹炮合一系统和“道尔M1”,其肩扛式防空导弹性能也有了巨大的进步,从射程到抗干扰性能都有了很大的进步。

这让AH-64已经很难像其设计之初的想法那样,躲在敌人防空系统射程外,优哉游哉用“海尔法”导弹打靶一样消灭苏联坦克了——于是OH-58D就出现了,从本质上来讲,这是一种能够让AH-64A的“海尔法”导弹得以发挥最大射程,并能够全程隐蔽作战的手段。OH-58D凭借桅顶光电系统,可以降低敌方野战防空系统发现概率,然后用激光为“海尔法”导弹指示目标。利用桅顶的红外热像仪,首先发现、识别出苏军的防空系统,然后引导阿帕奇发射的“海尔法”进行攻击,再视情况用自身的导弹进行补枪。压制敌人野战防空系统以后,“阿帕奇”就可以正常作战了。

换言之,桅顶光电系统也好、直径超大的红外热像镜头也好,自带“海尔法”导弹也好,都是满足于美军陆航部队与苏军野战防空斗法的需要。

长弓阿帕奇直升机凭借桅顶雷达,探测距离大大提升,而且无视一般战场伪装,更可以同时大量目标发起导弹打击,射程也提高了一截。

通过在直升机上安装信息化系统,固然可以提高态势感知能力——RAH-66当初就是这么计划,在当时的设想中,它的地位就像第四代战斗机在空战中的地位一样,是作为地面部队的飞行信息节点来用的,远不止是“侦察”而已。

如果仅仅执行“侦察”任务的话,直升机又根本不需要那么贵,那么复杂,那么你意义何在呢?而且RAH-66虽然火力已经不错了,但你能取代AH-64吗?也不行……

这就是RAH-66下马的理由,因为在拉姆斯菲尔德想来,美军要实现全面信息化,就不需要这么一个飞在天上的信息化节点了,或者说可以用其他更便宜的平台,比如无人机,来取代它了。

但事实上这种事情呢,好像也不是那么完美——美国空军最近在轻型攻击机上正在试验的一套新的战场网络系统——其实这就是把第四代战斗机上的系统给简化以后放到轻型攻击机上,转眼间就把这种以前只能执行一些辅助任务的飞机变成战场上重要的信息节点。

而美国陆军的战术网络系统呢……好像也并没有他们想象的那么完美,去年美国陆军刚刚宣布,近年来耗资巨大,强制推广全军的陆军“战斗网络”系统取消发展……我们就知道,信息化这事儿,很复杂,尤其是美军这种各个子系统都是由不同厂家各自发展,往往不同武器装备的信息系统之间光是发展年代就可能差个十年二十年,连硬件标准都不统一……这就是“先进”也有先进的难处了。

当然,假以时日,投入巨资,这类问题早晚总能解决。当然了,从“战斗网”系统的失败可以看出,“早”解决是不可能咯,“晚”到什么时候呢?就真说不准了。

可以说正是在这种情况下,FARA又重新提上日程——正如我们前面说过的,从现实状况来看,军队的信息化建设,还是要靠一种传统性能也优秀,同时又有强大信息能力的“关键性装备”带动起来,最好是仅仅用这种装备配套的网络,就能支撑起整个部队的信息化——比如解放军的“大八轮”、“新轻坦”等。而在美军这边,之前有斯特瑞克,未来再加上新轻坦,而把这张网络进一步拓展到“一树之高”,那就得等FARA了。

目前来看,西科斯基的S-97可以说是为了FARA量身定制的,其特点是飞行速度比传统直升机高一截。而且S-97的起飞重量接近5吨,也比OH-58要大一些,适合装比较复杂的电子设备。

与它相同布局的SB-1将会竞争取代“黑鹰”的下一代突击运输直升机,该机最大起飞重量比“黑鹰”还大,达到15吨级

应该说,S-97、V-280、SB-1等美国正在研制的新概念垂直起降飞机,已经显示了传统直升机的发展已经到了一个瓶颈期,新原理,新技术的使用,已经不可避免。而这又和信息化的大潮结合在一起,可以说是未来二十年航空界一个非常值得关注的亮点。

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